Según el ADN de un perro antiguo, existía una conexión muy fuerte con los humanos

El material genético de los perros prehistóricos muestra cómo los primeros humanos pudieron haber migrado, criado y cuidado de sus compañeros caninos.

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POR CIENTOS DE años, había una forma de estudiar la prehistoria humana: ponerse un casco de médula, ir a un desierto en África o el Medio Oriente, desenterrar algunos esqueletos y artefactos, y hacer inferencias basadas en sus atributos físicos. 

Entonces apareció la genética moderna. Con solo estudiar los genomas de los seres humanos vivos, ahora es posible hacer inferencias sobre cómo nuestros antepasados ​​poblaron el planeta. 

La última gran oportunidad en este caso se produjo hace solo una década, cuando los científicos refinaron sus técnicas para extraer ADN antiguo y degradado de esqueletos prehistóricos lo suficientemente bien como para comenzar a secuenciar los genomas de los homínidos antiguos. Así es como descubrieron que los neandertales y el Homo sapiens se cruzaban y que la mayoría de nosotros tenía algo de ADN neandertal escondido en nuestros genomas.

Pero todavía hay muchas cosas que no podemos aprender sobre la cultura humana prehistórica mediante el estudio de los huesos humanos. En un estudio publicado el 30 de octubre en Science , un grupo de genetistas, biólogos evolutivos y arqueólogos hace uso de otra fuente de datos: el ADN del perro antiguo. 

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El estudio no solo ayuda a descubrir la historia evolutiva de los perros, sino que también proporciona algunas pistas tentadoras sobre la cultura humana prehistórica. Abre una ventana a la estrecha relación milenaria entre los humanos y sus compañeros caninos.

«Es otra capa para la comprensión de la historia humana», dice Anders Bergström, investigador postdoctoral en el Instituto Francis Crick y uno de los autores principales del artículo. «Podemos descubrir procesos históricos entre poblaciones humanas que no son necesariamente visibles en el ADN humano».

Los perros son temas de investigación interesantes, tanto desde una perspectiva biológica como antropológica. Los perros domésticos, los lobos y los dingos pertenecen a la misma especie, aunque los perros se separaron evolutivamente de los lobos en algún momento entre 15.000 y 40.000 años atrás. 

Desde esa división, la gente ha criado perros en poblaciones genéticamente distintas que llamamos razas. Al comparar los genomas de los perros, podemos aprender sobre los procesos creados por humanos que produjeron estas poblaciones, y al estudiar los genomas de los perros antiguos, podemos trabajar para comprender cómo eran esos procesos en el pasado.

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La investigación del ADN antiguo es siempre un esfuerzo de grupo, y este artículo no es una excepción: tiene 56 autores. Algunas de estas personas son arqueólogos; en lugares tan distantes como España y Siberia, desenterraron los huesos de los 27 perros examinados en este estudio, que vivieron entre 11.000 y 100 años atrás. 

Otros autores son los científicos que trabajaron sobre estos antiguos especímenes para extraer y secuenciar su material genético. Y otros, como Bergström, analizaron los datos en busca de evidencia de las relaciones evolutivas entre estos 27 perros, perros modernos y lobos.

El estudio del ADN antiguo plantea importantes desafíos metodológicos. El ADN se degrada con el tiempo, por lo que es difícil confiar en cualquier A, C, T o G en un genoma antiguo. Entonces, para analizar los genomas de los perros, Bergström y sus colegas utilizaron estadísticas F, que comparan los genomas completos de diferentes especímenes entre sí para determinar qué pares de animales están más o menos relacionados. 

“Te dicen, con muy pocas suposiciones, que este [espécimen] está más cerca de A que de B”, dice Bergström. “Y, por supuesto, eso no necesariamente te dice qué sucedió en términos del proceso histórico. Pero te dice algunos datos básicos sobre las relaciones «. Luego, los científicos pueden usar estos datos relacionales para inferir cómo debe haber sido el árbol genealógico del perro. Usando esta técnica, el equipo pudo determinar, por ejemplo,

Al construir este árbol, Bergström y sus colegas descubrieron algo sorprendente: hace 11.000 años, antes de que muchos grupos humanos adoptaran la agricultura, las poblaciones de perros domesticados ya habían formado al menos cinco grupos genéticamente distintos. 

“Al final de la Edad del Hielo, antes de que cualquier otro animal fuera domesticado, los perros ya se habían ramificado en linajes separados y se habían extendido por todo el mundo”, dice Bergström. «Muchos de estos linajes todavía están representados hoy en día, en los perros de hoy». 

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En otras palabras, las razas como los perros esquimales siberianos y los pastores alemanes de hoy en día descienden de poblaciones de perros que estaban completamente separadas alrededor del año 9000 a.C., si no antes. “Podemos mirar a los perros en un parque y podemos ver el resultado de este proceso que comenzó antes de que los humanos comenzaran a cultivar,

Esta información no solo es interesante desde una perspectiva evolutiva. También proporciona una pista sobre cómo los primeros humanos se relacionaban con los perros, mucho antes de que formaran relaciones cercanas con cualquier otra especie de animal. 

Laurent Frantz, profesor de paleogenómica en la Universidad Ludwig Maximilian de Múnich y otro autor principal del estudio, cree que este descubrimiento proporciona razones para pensar que los cazadores-recolectores pueden haber criado perros deliberadamente para ciertos rasgos. “Quizás la selección artificial ya era fuerte”, dice. «Y tal vez ya era algo consciente de lo que la gente estaba haciendo».

El hecho de que existieran linajes de perros separados hace 11.000 años no puede decirnos por sí solo qué pensaban los humanos prehistóricos sobre sus perros. Pero Frantz, Bergstöm y sus colegas pudieron sondear sus datos en busca de más pistas sobre la relación entre los humanos y los perros antiguos al comparar el árbol genealógico del perro que habían dibujado con árboles similares que se pueden dibujar utilizando ADN humano antiguo. 

Descubrieron que las formas generales de los árboles genealógicos eran bastante similares: por ejemplo, los humanos antiguos en el este de Asia también estaban más estrechamente relacionados con los humanos antiguos que vivían en Europa que los que vivían en el Medio Oriente. 

A primera vista, este resultado puede no parecer tan sorprendente: si los humanos se llevaran a sus perros con ellos cuando migraran, entonces las poblaciones humanas más estrechamente relacionadas tendrían los perros más estrechamente relacionados. 

Y algunas de las correspondencias entre humanos y perros ciertamente se pueden explicar por las personas que traen a sus compañeros caninos cuando se mueven de un lugar a otro. Pero para los patrones evolutivamente más antiguos, existe un gran problema: los grupos humanos en cuestión se dividieron hace más de 45.000 años, mucho antes de que los perros fueran domesticados.

Bergström y Frantz tienen una teoría para explicar por qué los patrones de migración de los perros imitarían a los humanos de miles de años antes. Debido al clima y la geografía, quizás las rutas que eran adecuadas para viajar en el 45.000 a. C. también eran convenientes para el comercio —de perros y otros bienes— 35.000 años después. 

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“Sugiere que en realidad hubo más contacto entre los primeros grupos humanos de lo que podemos ver solo con el ADN humano”, dice Bergström. Si esta teoría resulta ser cierta, el ADN del perro antiguo puede habernos ayudado a conocer las características de la cultura humana prehistórica más allá de la domesticación animal.

Pero esta hipótesis comercial sigue siendo solo especulativa, al menos hasta que pueda ser corroborada por otra evidencia arqueológica. “Es una hipótesis razonable, pero creo que vale la pena tener en cuenta que las escalas de tiempo son bastante, muy diferentes para la [migración humana] fuera de África y la domesticación del perro”, dice Kerstin Lindblad-Toh, profesora de genética comparada en la Universidad de Uppsala. en Suecia que no participó en el estudio. 

Los factores geográficos y climáticos que contribuyeron a las migraciones humanas hace más de 45.000 años podrían muy bien haber cambiado sustancialmente cuando se domesticaron los perros.

Después de ese evento de domesticación, algunas cosas parecen haberse mantenido constantes. Según los resultados del equipo, después de que los perros se separaron de los lobos hace más de 11.000 años, los lobos nunca volvieron a entrar en las poblaciones de perros (hasta, tal vez, la locura contemporánea por los perros lobo). 

Dado que los perros y los lobos pertenecen a la misma especie y producen una descendencia perfectamente sana, este descubrimiento fue una sorpresa para los autores. Infirieron este resultado a partir de la observación de que algunos lobos están igualmente relacionados con todos los perros antiguos y modernos, lo que indica que todos los perros tienen la misma cantidad de ascendencia loba. 

La explicación lógica es que los lobos no contribuyeron sustancialmente al acervo genético de los perros después de la domesticación. Si, en cambio, los lobos hubieran continuado cruzando con perros, el equipo habría esperado observar que todos los lobos estaban más estrechamente relacionados con algunos perros, que tenían lobos en sus árboles genealógicos después de la domesticación, que otros, que solo tenían antepasados ​​de perros.

Pero, por alguna razón, sucedió lo contrario cuando se trata del genoma del lobo: los perros están universalmente más relacionados con algunos lobos que con otros, lo que indica que los perros de hecho contribuyeron con material genético a las poblaciones de lobos.

Esta asimetría entre perros y lobos puede tener una explicación sencilla: los humanos. «Nos muestra», dice Lindblad-Toh, «que probablemente la gente se aferró a sus perros y los cuidó bien y se aseguró de que no dejaran entrar a los lobos». Los lobos no tenían tales guardianes.

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Pero Liisa Loog, investigadora postdoctoral en el Departamento de Genética de la Universidad de Cambridge que no participó en el estudio, cree que es importante mantener este resultado en perspectiva. Ella señala que el argumento de los autores depende de algunas suposiciones específicas sobre cómo los lobos antiguos se relacionan con los lobos modernos, suposiciones que son imposibles de confirmar sin estudiar directamente a los lobos antiguos. 

«Los autores aquí confían en la suposición de que esto sucedió en una población de lobos ahora extinta que no ha sido muestreada, y que está igualmente relacionada con todas las poblaciones de lobos de hoy en día», dice. “Este puede ser el caso, pero también puede que no sea el caso”.

Esta suposición, y las suposiciones sobre la consistencia geográfica y climática que sustentan la hipótesis comercial de Bergström y Frantz, significan que sus resultados y teorías no pueden confirmarse sin investigación adicional, como estudios similares de ADN de lobo antiguo. 

Pero, en última instancia, 27 genomas de perros son una ventana estrecha hacia el pasado: cuando se trabaja con una cantidad tan pequeña de datos, las suposiciones se vuelven necesarias. “El ADN en sí mismo es solo ADN”, dice Bergström. «Necesita ese contexto más amplio de interpretación».

La escasez de pruebas, junto con la dificultad de extraer ADN de alta calidad de huesos tan viejos, podría hacer que la investigación del ADN antiguo parezca una temeridad: ¿por qué no obtener muestras genéticas de perros modernos y averiguar el árbol genealógico a partir de ahí? Pero el ADN antiguo también tiene algunas ventajas distintas sobre el ADN moderno, especialmente cuando se trata de perros. 

Muchos perros contemporáneos deben sus perfiles genéticos a la locura de la cría de perros victoriana, por lo que las firmas de su pasado más lejano pueden ser difíciles de discernir. Buscar evidencia sobre perros antiguos en los genomas de los modernos es como «buscar una aguja en un pajar», dice Loog. Por tanto, puede resultar útil ir directamente a la fuente. «El ADN antiguo», dice Loog, «literalmente nos da esta imagen genética del pasado con sello de tiempo».

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Por lo tanto, si bien puede ser difícil aprender sobre los perros prehistóricos mediante el estudio de sus descendientes modernos, los conocimientos especiales que ofrece el ADN antiguo pueden proporcionar un contexto invaluable para comprender cómo los humanos se relacionan con los perros en la actualidad. “Los perros son únicos en el sentido de que son un depredador, un carnívoro. 

Y fueron domesticados por cazadores-recolectores, mucho antes de la agricultura, y también pudieron extenderse tan rápidamente a la mayoría de los grupos ”, dice Bergström. «De alguna manera es sorprendentemente bueno que la especie humana tome a este animal como compañero, aunque, a priori, parece un candidato poco probable para la domesticación». 

Si Bergström y sus colegas tienen razón, la tradición humana de convivir, criar y proteger perros, y de tratar a los caninos no solo como herramientas útiles sino como fuentes de conexión social y apoyo emocional, podría tener un 11, Historia de 000 años. Incluso antes de que descubrieran cómo cultivar cultivos, es muy posible que los humanos supieran cómo cuidar y ser cuidados por sus animales.