SpaceX lanza la primera misión operativa de la Crew Dragon a la ISS

Una nave espacial SpaceX Crew Dragon que transporta a cuatro astronautas estadounidenses y japoneses se dirige a la Estación Espacial Internacional después del exitoso lanzamiento del Falcon 9 el 15 de noviembre.

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El Falcon 9 despegó del Complejo de Lanzamiento 39A del Centro Espacial Kennedy a las 7:27 pm hora del este. La nave espacial Crew Dragon, denominada “Resilience” por su tripulación de cuatro personas, se separó de la etapa superior del cohete 12 minutos después del despegue. La primera etapa del cohete aterrizó en un avión no tripulado en el Océano Atlántico nueve minutos y medio después del despegue.

La nave espacial está programada para atracar con la ISS aproximadamente a las 11 pm, hora del Este, el 16 de noviembre. La tripulación de los astronautas de la NASA Mike Hopkins, Vic Glover y Shannon Walker, y el astronauta de JAXA Soichi Noguchi, permanecerán en la estación durante seis meses.

El lanzamiento estaba programado para el 14 de noviembre, pero se retrasó un día debido al clima que retrasó la llegada del avión no tripulado a la zona de aterrizaje en el Atlántico. No se vio afectado por un caso aparente de COVID-19 por parte del director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, quien informó resultados de pruebas mixtos y síntomas consistentes con un caso leve. Musk no estuvo en contacto cercano con la tripulación y estuvo notablemente ausente de las actividades previas al lanzamiento en KSC, con la presidenta de la compañía, Gwynne Shotwell, presente en su lugar.

Pasando a las operaciones

La misión Crew-1 establece una serie de novedades. Glover será el primer astronauta negro en realizar un vuelo de larga duración en la ISS. Noguchi es el primer astronauta japonés en volar en órbita en tres vehículos diferentes: el transbordador, Soyuz y Crew Dragon. La misión es el primer vuelo orbital tripulado con licencia comercial de la Administración Federal de Aviación.

La misión es también el primer vuelo de la tripulación comercial operativo, después de la finalización exitosa del vuelo de prueba Demo-2 este verano con los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley a bordo. La NASA firmó el papeleo que certifica formalmente la nave espacial al final de una revisión de preparación de vuelo el 10 de noviembre.

“Es un día tremendo que es la culminación de un montón de trabajo”, dijo Kathy Lueders, administradora asociada de la NASA para exploración y operaciones humanas, en una sesión informativa el 10 de noviembre después de la revisión. «La NASA le dice a SpaceX que nos ha demostrado que puede ofrecer una capacidad de transporte de tripulación que cumpla con nuestros requisitos».

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La certificación también cerró formalmente el contrato de tripulación comercial de SpaceX con la NASA para desarrollar y demostrar la nave espacial Crew Dragon. «Con este hito, la NASA ha concluido que el sistema SpaceX ha cumplido con éxito nuestros requisitos de diseño, seguridad y rendimiento», dijo Phil McAlister, director de desarrollo de vuelos espaciales comerciales en la sede de la NASA, durante una llamada con periodistas el 12 de noviembre. «Marca el final de la fase de desarrollo del sistema».

Crew-1 es la primera de una serie de lo que la NASA conoce formalmente como «misiones posteriores a la certificación». Crew-2, que llevará astronautas de la NASA, JAXA y la Agencia Espacial Europea, tiene una fecha de preparación para el lanzamiento del 30 de marzo de 2021, dijeron funcionarios de la agencia en la sesión informativa del 10 de noviembre. Crew-3 seguiría a fines del verano o principios del otoño.

La NASA ha llamado a estas misiones «operativas» en muchas ocasiones porque están destinadas principalmente al transporte de la tripulación hacia y desde la ISS, en lugar de probar la nave espacial en sí. «Estamos lanzando lo que llamamos un vuelo operativo a la Estación Espacial Internacional», dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine durante un evento de medios en KSC el 13 de noviembre.

Sin embargo, los funcionarios de la agencia reconocen que el vehículo aún es nuevo y que hay más que aprender. “No lo caracterizaría como ‘operativo’ en este momento. Hay un pequeño debate sobre cuándo lograremos esa designación ”, dijo McAlister. «Hemos completado la fase de desarrollo y estamos haciendo la transición a las operaciones».

Pero, agregó, «no queremos simplemente la victoria y decir que hemos terminado de aprender y ser complacientes». Hizo hincapié en la necesidad de «mantenerse alerta» durante estas misiones, aunque la certificación confirma que el vehículo cumple con los requisitos de la NASA.

Inevitablemente habrá problemas, dijo McAlister. “Espero que haya problemas y anomalías en misiones futuras. Ningún medio de transporte humano está libre de riesgos: incluso las bicicletas funcionan mal de vez en cuando ”, dijo.

El presente y el futuro de las estaciones espaciales

Los cuatro astronautas de Crew-1 se unirán a la astronauta de la NASA Kate Rubins y los cosmonautas de Roscosmos Sergey Ryzhikov y Sergey Kud-Sverchkov, quienes llegaron a la estación el mes pasado en una nave espacial Soyuz. Eso elevará la tripulación de la estación a siete por primera vez sobre una base de larga duración, algo que la NASA ha enfatizado como un medio para aumentar la producción científica de la estación.

«Esperamos tener la capacidad adicional a bordo, lo que nos permitirá aumentar la ciencia que hacemos, aumentar el desarrollo de exploración que hacemos», dijo Joel Montalbano, gerente del programa ISS de la NASA, en una sesión informativa el 13 de noviembre.

“Va a ser emocionante ver cuánto trabajo podremos hacer mientras estemos allí”, dijo Hopkins, comandante de Crew-1, durante un evento de prensa el 9 de noviembre. Dijo que la tripulación había visto el plan para su primera semana de actividades en la estación después de su llegada, que tenía poco tiempo no programado. «Creo que nos mantendrán bastante ocupados».

La NASA está trabajando para construir el caso de negocios para futuras estaciones espaciales comerciales que eventualmente servirán como sucesoras de la ISS. Parte de eso es demostrar el tipo de actividades que podrían realizarse en esas futuras estaciones espaciales. “La próxima gran fase son las propias estaciones espaciales comerciales”, dijo Bridenstine. “El objetivo final es tener más recursos para hacer cosas para las que no existe un mercado comercial, como ir a la Luna y luego a Marte”.

«Creo que estamos a punto de ver una gran expansión en nuestra capacidad para trabajar, jugar y explorar el espacio», dijo McAlister sobre lo que podrán lograr los vehículos comerciales de la tripulación, incluidos Crew Dragon y CST-100 Starliner de Boeing. «La gente ha predicho esto durante décadas, y espero que estemos a punto de ver que eso suceda».